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ROS史话36篇.33 秘密项目PlatformBot爱与恨

2012年开始,车库启动了一个秘密项目PlatformBot,麦罗尼·威瑟领导PlatformBot团队。时至今日,也没有多少人听说过车库的这个PlatformBot项目。PlatformBot最初目标是建造售价10000美元的服务机器人,

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2013 年,麦罗尼·威瑟离开了车库,并与其他三个车库的前同事创立了机器人公司Unbounded Robotics,主打开源机器人,该公司的第一款产品 UBR-1 出世时备受好评,被业界称作是 PR2的廉价版,而 PR2则是车库在 2006年研发的一款开源机器人,比UBR-1贵了20倍。

但这款产品并没有让他们的新公司获得成功,据当时的媒体报道称,麦罗尼·威瑟在给员工的邮件中写道:

“与车库的分拆协议阻止了我们募集 A 轮的融资。Unbounded 机器人将不再出售UBR-1。”

由此可以看出,Unbounded的倒闭是因受到了车库版权方面的影响。

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后衍生出Fetch Robotics,仓储物流,地面移动机器人.

有了此前多年机器人相关的研究经验,2014 年,麦罗尼·威瑟又东山再起,成立了Fetch Robotics。

这一年,正值 Kiva 大热,各个初创企业都开始研究相关的仓储机器人,然而这些初创公司多数都是Kiva的追随者,他们都开始从AGV智能车做起,有的甚至只专注做这类的产品。

Fetch Robotics成立之初,就没有想着光做“能运货的小车”,而是想做一整套的智能仓储机器人。

Fetch Robotics 在成立的第二年,也就是 2015 年 4 月,就推出了两款仓储机器人,跟Kiva不同的是,这两款仓储机器人是成套出现的。

其中一款叫 Fetch,该机器人有一个机械臂,可以利用机器视觉、图像处理和导航等技术,按照订单内容,把商品从货架上拿下来,并放入另一款机器人上。另一款机器人叫Freight,该机器人负责货物的运输。

这个套装的“强调结合两者在物流上「灵巧取物」与「快速运送」的优势”,迅速打破了业界对仓储机器人“就应该是Kiva那样的”的固有印象。

这两款机器人不仅仅引起了业内人士的关注,还迎来了资本抛来的橄榄枝。同年6月,Fetch Robotics拿到了2300万美元的A轮融资,SoftBank (软银)领投、Shasta Ventures 和 O’Reilly AlphaTech Ventures 跟投。

这个时候公司仅仅有 18 名员工,几乎都是研发人员,而据当时麦罗尼·威瑟表示,这2300万美元将会用来组建销售团队。

随后 Fetch Robotics团队不断壮大,至今,已经有员工 43人,除高管和后勤员工外,工程师团队有28人,营销团队7人,公司渐渐有了起色。

在过去一年之中,虽然 Fetch Robotics 的两款抓取机器人在媒体和业界口中一致叫好,但实际应用和销售却没有想象中那么理想,2015 年,Fetch Robotics 就与著名代理商Innovation Matrix 缔结了销售合作关系,Innovation Matrix 将在日本、台湾、新加坡和澳大利亚销售 Fetch Robotics的商品,不过销售成绩却不尽人意,至少离作 Kiva的挑战者还有一段距离。

在公司内部 Fetch Robotics 把销售不好的原因归结为市场远未成熟,所以决定,在整个仓储机器人市场爆发来临之前完善产品线。

今年4月,IEEE的官网上出现了一条消息,Fetch Robotics在美国ProMat大会上推出了两款全新的大型物流载货搬运机器人。

其中一款 Freight 500 能够搬运 500 公斤的有效载荷,而且能够处理“箱子”大小的货物——可能也是物料搬运、供应链及物流解决方案领域里的标准箱尺寸。

另一款机器人 Freight 1500 则设计用于搬运托盘类的标准货箱,尺寸也更大,能够搬运 1500 公斤的有效载荷。

两款机器的前端和后端都装配了激光雷达传感器,以及一个前置 RGBD 摄像头。只需要充电一个小时,机器人就能获得 90% 的电量,并且支持连续工作九个小时。

另外,为了防止意外落物砸人事故出现,这款机器人身上还安装了大量 LED 提示灯。

随着两款大型机器人的出世,Fetch Robotics在仓储领域的产品线又圆满了一些。

但是许多的竞争对手也追赶了上来,加拿大机器人公司 Clearpath Robotics 和 OTTO Motors早就各自推出了千公斤级载重的仓储机器人,而小型仓储分拣机器人公司也愈发多了起来。

面对这些竞争者,麦罗尼·威瑟表示,确实做机器人硬件的越来越多了,但是她对他们的技术更有信心。

“机器人开发中真正棘手的问题其实都集中在软件,而不是硬件上,而软件恰恰是Fetch Robotics的核心。”

从海外媒体的评测来看,Fetch Robotics 新出的两款大型机器确实要比 OTTO 的软件性能好一些。

虽然其之前机器人销售不佳,但 Fetch Robotics 后来的大型机器人对整个产品线进行
弥补,是目前位数不多的“全产线”的仓储机器人公司之一。

从此前的报道可以看出,国内外仓储机器人已经有了井喷的趋势,初创公司、电商巨头、机器人大亨都开始涉猎这个领域,Fetch Robotics未来遭遇的竞争会更加激烈。

不过,背靠软银这颗大树,未来会有更多的资源支持,Fetch Robotics的潜力未来还值得观望一番。

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标签: ros史话